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5000 ans d'histoire des chats domestiques en Europe centrale

Grotte de Perspektywiczna vue intérieure pendant l’excavation. Crédits: Magdalena Krajcarz

Un solitaire et un chasseur aux instincts territoriaux très développés, un carnivore cruel, un individu désobéissant: le chat. Ces caractéristiques rendent les espèces opposées à la domestication. Même ainsi, nous l’avons fait. Aujourd’hui, environ 500 millions de chats vivent dans des ménages partout dans le monde; il est également difficile d’estimer le nombre de sans-abri et de sauvages

Bien que l’histoire commune des chats et des humains ait commencé il y a 10 000 ans, les origines de la relation restent inconnues. Comment s’est déroulé le processus de domestication? Quand les premiers chats domestiqués sont-ils apparus en Europe centrale? D’où viennent-ils et comment? Quel était leur rôle dans la vie des gens contemporains. Les lacunes dans les connaissances sur le sujet sont nombreuses; ainsi, archéologues, archéozoologistes, biologistes, anthropologues ainsi que d’autres chercheurs du monde entier coopèrent pour trouver des réponses aux questions. Les scientifiques de l’Institut d’archéologie de l’Université Nicolaus Copernicus de Torun ont des mérites exceptionnels dans ce domaine. Un article sur les réalisations importantes de la recherche dans le domaine a été publié dans PNAS, un prestigieux journal officiel de la National Academy of Sciences. Le premier auteur est le Dr Magdalena Krajcarz qui a tenté de trouver des ancêtres des chats domestiques en Europe centrale néolithique. En analysant l’alimentation des chats, elle essaie de vérifier à quel point ils cohabitaient avec les gens

Chemins sinueux du chat domestique

Selon les hypothèses avancées, la création délibérée d’une race impliquant la sélection d’individus particuliers, leur croisement et leur reproduction, a eu lieu relativement récemment, au 19e siècle. Dans la Pologne médiévale, les chats n’étaient pas aussi populaires qu’on pouvait le penser. Selon des preuves fournies par des chercheurs, des belettes semi-domestiquées, voire des serpents, ont été utilisées pour protéger les cultures céréalières contre les rongeurs. Ce sont des gens qui se sont installés dans des villes fondées dans la seconde moitié du 13e siècle et qui ont accru la popularité des chats.

Cela ne signifie pas, cependant, que les chats n’avaient noué aucune relation avec les gens plus tôt encore. Le premier chat domestiqué le mieux documenté qui reste sur le territoire de la Pologne remonte aux débuts de notre ère. On pense que les animaux se sont répandus à travers l’Europe centrale principalement en raison de l’influence de l’Empire romain. Néanmoins, le premier chat restant dans la région remonte à 4 200-2 300 ans avant JC et témoigne des premières migrations du chat nubien qui habitait à l’origine le Proche-Orient et l’Afrique du Nord. Cette espèce particulière est considérée comme l’ancêtre des chats domestiques en Europe centrale.

Le chat nubien est l’une des sous-espèces de chats sauvages (à côté du chat sauvage européen qui n’est pas l’ancêtre du chat domestique même s’il est capable de croiser avec lui) dont la domestication a commencé dans le croissant fertile ca. Il y a 10 000 à 9 000 ans. Dans les sites de fouilles archéologiques en Anatolie, en Syrie ainsi qu’en Israël, une variété de figurines en pierre représentant ces chats a été trouvée. Apparemment, les chats sont restés à proximité des premiers éleveurs et, avec une forte probabilité, l’âge néolithique est le moment où les premières relations humaines-chats ont été initiées. Les gens ont abandonné le nomadisme au profit de la vie sédentaire et ont commencé à récolter des aliments qui, par conséquent, attiraient des rongeurs de toutes sortes. Cela pourrait conduire à attirer les chats sauvages vers des sources de nourriture facilement accessibles et les avantages se sont avérés mutuels. Avec beaucoup de probabilité, les chats sont restés plutôt neutres envers les gens.

Les analyses du squelette des chats, ainsi que l’iconographie des mammifères, permettent aux chercheurs de supposer que les chats ont atteint l’Europe en migrant du Proche-Orient, en passant par l’Anatolie, Chypre, la Crète, la Grèce, vers la Rome antique, où ils ont été repris par les Celtes et les Allemands.

L’alimentation du chat vs l’histoire de la domestication

Le rôle joué par les chats dans la Pologne du Néolithique tardif n’est pas clair car les scientifiques ont peu de preuves de la présence de ces animaux. Les restes trouvés proviennent de grottes plutôt que d’établissements humains, ce qui signifie que les chats n’ont pas nécessairement dû être enterrés par des hommes. Ils pourraient aussi bien prier d’autres prédateurs ou simplement vivre et mourir dans des grottes. Néanmoins, les chercheurs ne rejettent pas l’hypothèse selon laquelle les animaux pourraient être gardés par des hommes afin de protéger les cultures des rongeurs, et ainsi bénéficier de leurs compétences, et les suivre occasionnellement dans les grottes que les contemporains utilisaient comme abris.

Les recherches effectuées par le Dr Magdalena Krajcarz aident à résoudre le mystère. Dans l’article intitulé Ancêtres des chats domestiques en Europe centrale néolithique: preuves isotopiques d’un régime synanthropique publié dans PNAS, elle donne un aperçu de l’alimentation des chats afin de déterminer à quel point les relations homme-chat étaient étroites.

5000 ans d'histoire des chats domestiques en Europe centrale

Os de l’ulna du chat proche de l’est de la grotte de Perspektywiczna. Crédits: Magdalena Krajcarz

Pour effectuer des études, six restes de chats néolithiques des caractéristiques du Proche-Orient provenant de quatre sites de grottes dans les hautes terres de Cracovie-Czestochowa (sud de la Pologne) ont été utilisés. À proximité, il y avait des habitations d’agriculteurs situées sur des sols fertiles. De plus, quatre restes de chats sauvages européens d’une période et d’une zone analogues ainsi que trois pré-néolithiques et deux autres de la période romaine ont été examinés. Le matériel de référence couvre en outre les restes humains et autres animaux.

Analyse des isotopes stables du carbone et de l’azote dans collagène osseux constitue la base méthodologique. La méthode d’analyse des isotopes stables est un outil couramment appliqué dans la paléontologie et l’écologie des animaux parce que la composition isotopique de leurs restes reflète la composition isotopique des aliments. Selon Krajcarz, la méthode permet, par exemple, d’identifier les habitudes alimentaires d’espèces animales fossiles particulières. Dans la recherche sur les habitudes alimentaires des animaux sauvages, les techniques conventionnelles consistent à analyser les restes de nourriture dans les selles ou les estomacs, ce qui impose des limitations importantes. Plus important encore, tous les restes ne peuvent pas être identifiés. De plus, les restes proviennent de la dernière tétée. Enfin, l’accès à ces matières fossiles est très pauvre.

Grâce à l’analyse des isotopes, il est possible de prendre des mesures chimiques précises ainsi que de reconnaître une alimentation moyenne couvrant toute la durée de vie de l’animal. Principalement, la méthode permet d’examiner les habitudes alimentaires des animaux du passé. Tout ce que nous avons, ce sont des restes de tissu osseux qui ont survécu à l’état inchangé, car la composition isotopique des os est restée inchangée depuis des milliers d’années, explique le Dr Krajcarz. Pour simplifier la question, les agriculteurs néolithiques étaient suffisamment bien informés pour appliquer des engrais tels que la bouse ou la cendre végétale. Les rongeurs qui se nourrissaient des récoltes récoltées étaient consommés par les chats. Grâce à l’examen des isotopes stables, nous sommes en mesure de décider si les chats contemporains ont trouvé de la nourriture en profitant d’une manière ou d’une autre de l’activité humaine.

Alors, quelles sont les conclusions tirées par les chercheurs? Selon les résultats de l’examen, les chats du Proche-Orient n’étaient pas totalement dépendants des hommes. Ils utilisaient toutes les sources de nourriture disponibles, mais pouvaient également en trouver d’autres dans leur habitat. Ils pouvaient le faire périodiquement, soit en profitant de l’activité humaine, soit en chassant individuellement dans les forêts. Ainsi, ils ont maintenu leur indépendance.

Comme l’explique le Dr Krajcarz, leurs résultats confirment l’hypothèse selon laquelle les chats sauvages du Proche-Orient se sont répandus à travers l’Europe accompagnant les premiers agriculteurs, probablement en tant qu’animaux commensaux. Les résultats de l’analyse des isotopes stables obtenus pour les chats de la période romaine. cependant, ils semblent ressembler à ceux des hommes et des chiens, ce qui suggère que les chats suivaient une alimentation similaire, c’est-à-dire qu’ils bénéficiaient de ressources humaines ou étaient peut-être nourris par des hommes. De plus, le développement de l’agriculture a partiellement influencé notre chat sauvage européen natif, même s’il était davantage axé sur les ressources forestières.

Sur les traces de l’histoire du chat

Le Dr Magdalena Krajcarz et le professeur Daniel Makowiecki de l’Institut d’archéologie de l’Université Nicolaus Copernicus poursuivent leurs recherches sur l’histoire des chats domestiques. Avec une équipe de paléogénéticiens supervisés par le Dr Danijela Popović de l’Université de Varsovie, ils lancent un nouveau projet de recherche, 5000 ans d’histoire des chats domestiques en Europe centrale: une étude interdisciplinaire paléogénétique et archéozoologique financée par le Centre national des sciences. Le projet sera basé sur la coopération internationale avec des chercheurs représentant des institutions européennes dont la Belgique, la Serbie, la Lituanie, la Slovaquie et la République tchèque.

L’objectif principal du projet de quatre ans est de reconstruire les pistes de migration des chats domestiques de leurs régions de domestication vers l’Europe et de rechercher des traces de la sélection du génome du chat, naturel et / ou contrôlé par les hommes. L’équipe de recherche prévoit d’analyser des centaines de restes d’os de chat provenant de sites archéologiques et paléontologiques. Dans le projet interdisciplinaire, des méthodes archéométriques et morphologiques paléontologiques conventionnelles ainsi que l’analyse de l’ADN fossile et la datation au radiocarbone seront utilisées.

Les chercheurs souhaitent retracer tous les changements phénotypiques et génétiques chez les chats qui sont responsables de la domestication (esthétique: taille, coloration; comportemental: réduction des agressions; physiologique: adoption pour digérer les aliments anthropiques, par exemple lait, amidon).

Sur la base des données génomiques, ils souhaitent estimer l’intensité du croisement du chat nubien et du chat sauvage européen afin de vérifier si elle a augmenté avec l’augmentation de la population de chats domestiques.


L’ADN ancien révèle le rôle du Proche-Orient et de l’Égypte dans la domestication des chats


Plus d’information:
Ancêtres des chats domestiques en Europe centrale néolithique: preuves isotopiques d’un régime synanthropique, PNAS (2020). DOI: 10.1073 / pnas.1918884117

Fourni par l’Université Nicolaus Copernicus de Torun

Citation: 5000 ans d’histoire des chats domestiques en Europe centrale (2020, 13 juillet) récupéré le 13 juillet 2020 sur https://phys.org/news/2020-07-years-history-domestic-cats-central.html

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