Biotech Canada- La recherche médicale et les essais cliniques pour la plupart des maladies sont frappés par la panique pandémique – Act-in-biotech


Anissa Merriam était une adolescente dynamique, une artiste talentueuse qui aimait l’anime et excellait dans les classes difficiles. Mais à 14 ans, elle a commencé à laisser tomber son crayon et sa brosse à cheveux et a eu du mal avec ses études. Quelque chose n’allait pas, a-t-elle dit à ses parents.

Finalement, Anissa a été diagnostiquée avec une forme d’épilepsie neurodégénérative rare qui frappe au début de l’adolescence, provoquant des crises intraitables et une démence. La plupart des patients meurent avant 30 ans. Aujourd’hui, Anissa, à 22 ans, aime se déguiser en enfant star des années 1930, Shirley Temple, regarder des films Disney et faire des claquettes.


Il n’y a pas longtemps, sa mère, Jenifer Merriam, avait des raisons d’espérer, alors que les scientifiques poursuivaient trois ou quatre approches différentes dont ils étaient convaincus qu’ils mèneraient à un traitement, peut-être même à un remède, pour le trouble appelé maladie de Lafora. Certains chercheurs prévoyaient des essais cliniques pour le début de l’année prochaine. Mais ces efforts ont été menacés par la pandémie de coronavirus, car de nombreux laboratoires restent fermés ou fonctionnent à faible capacité. Pour la famille Merriam, c’est un virage particulièrement cruel.



Depuis mars, la recherche médicale sur des maladies autres que la covid-19 (la maladie causée par le nouveau coronavirus) a pris un énorme coup, avec d’innombrables expériences abandonnées et les essais cliniques suspendus ou reportés. Cette concentration singulière retardera inévitablement les avancées indispensables pour d’autres affections potentiellement mortelles, dont le cancer, les accidents vasculaires cérébraux et les maladies cardiaques, selon les experts.


« Chaque fois que vous ralentissez un domaine de la médecine qui progresse rapidement, la vitesse à laquelle de nouvelles thérapies sont approuvées et utilisées diminue à long terme », a déclaré Benjamin Neel, directeur du Perlmutter Cancer Center de NYU Langone Health.


Steven Nissen, de la Cleveland Clinic, qui supervise plusieurs essais cardiovasculaires majeurs, a déclaré que chaque étude avait été blessée d’une manière ou d’une autre. Un essai, maintenant fermé, implique une thérapie pour une particule grasse liée à un risque plus élevé d’avoir une crise cardiaque, une condition que Nissen a dit qu’il voulait traiter depuis trois décennies.

Maintenant, alors que les institutions médicales envisagent de reprendre la recherche sur les non-coronavirus, elles disent qu’il sera difficile de rattraper le temps perdu. Certains chercheurs doivent reconstruire leurs colonies d’animaux spécialement élevés. De nombreux laboratoires mettent en œuvre des quarts de travail échelonnés pour limiter le nombre d’employés à tout moment. « Je ne vois pas comment nous pouvons maintenir les niveaux d’activité que nous avions dans le passé », a déclaré Craig Jordan, chercheur en leucémie au campus médical Anschutz de l’Université du Colorado.


La pause est particulièrement difficile pour les familles avec des parents qui ont des maladies rares. Ce sont souvent des troubles génétiques dévastateurs qui, comme Lafora, font de plus en plus de dégâts avec le temps. Les National Institutes of Health estiment que jusqu’à 30 millions de personnes aux États-Unis, dont beaucoup d’enfants, ont l’une des 7 000 maladies rares. Seulement 5% des maladies ont des traitements approuvés. Et de nombreuses thérapies espérées ne peuvent fonctionner que lorsque les patients sont jeunes et qu’une maladie n’a pas trop progressé.

« Souvent, vous avez une fenêtre lorsque vous devez agir, sinon la situation est plus difficile à sauver », a déclaré Anne R. Pariser, directrice du Bureau des recherches sur les maladies rares du NIH, qui se concentre sur les conditions qui affectent moins de 200 000 personnes.

Pour Jenifer Merriam, qui vit avec Anissa et ses deux autres enfants à Gilbert, Arizona, le temps qui passe est terrifiant. Elle espère désespérément qu’un traitement sauvera non seulement la vie de sa fille, mais peut-être même ramènera une partie de la vieille Anissa.

« Cognitivement, elle est comme une petite fille », a expliqué Merriam. « C’est une maladie où nous les regardons reculer. »

« Comment cette recherche peut-elle être » non essentielle « ? » elle a dit. « Tout le monde mérite une chance, qu’il ait une covid-19, un cancer ou la maladie de Lafora. »

Avant la pandémie, le biochimiste du Collège de médecine de l’Université du Kentucky, Matthew Gentry, courait pour terminer des expériences sur les animaux dans l’espoir que des essais humains utilisant un composé enzymatique pourraient être lancés au début de l’année prochaine. Mais en mars, la plupart de son laboratoire a été fermé et il a dû changer de vitesse pour se concentrer sur Covid-19.

Avec son emploi du temps Lafora explosé, Gentry craint que les retards dans la production d’un traitement ne signifient que certains jeunes seront perdus à jamais. « Il y a très probablement un point de non-retour, mais nous ne savons pas ce que c’est », a-t-il déclaré. « La crainte est que vous ayez un patient qui aurait été dans la bonne zone et qui est maintenant entré dans la zone non récupérable. »

Les chercheurs de Lafora à Los Angeles, Indianapolis et en Europe ont également vu leur travail interrompu.

Jeri Kubicki, qui vit à Cincinnati, est également alarmé par les récents retards dans la recherche. Son fils de 7 ans, Blake, est l’un des moins de 1000 garçons aux États-Unis atteints du syndrome de Lowe, une maladie génétique qui endommage les yeux, le cerveau et les reins et réduit l’espérance de vie à 30 à 40 ans. Blake fonctionne comme un enfant de 3 ans, jouant avec ses petites voitures et son chien – « un enfant maladroit qui aime rire », a déclaré sa mère.

Le mois dernier, des familles touchées par le syndrome de Lowe et une douzaine de chercheurs du monde entier devaient se rencontrer à l’Université de Montréal pour décider de la meilleure façon de développer un traitement pour la maladie, mais le rassemblement a été annulé. « C’était assez dégonflé », a déclaré Kubicki.

« Les gens disent: » Qu’est-ce qu’il reste quelques mois?  » « a déclaré Robert Nussbaum, un ancien chercheur de l’Université de Californie à San Francisco qui a identifié la cause génétique du syndrome de Lowe. « Mais quelques mois signifient beaucoup pour ces familles. Elles sont confrontées au message constant qu’il n’y a pas grand-chose que nous puissions faire – mais cela pourrait changer. »

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La maladie qui afflige Anissa Merriam a été nommée d’après le neurologue espagnol Gonzalo Rodríguez Lafora. Il y a plus d’un siècle, il a décrit des substances anormales dans le cerveau. Aujourd’hui, les scientifiques savent que les mutations génétiques provoquent un glycogène anormal, une forme de sucre, et entraînent des agrégats ou des amas endommageants, appelés corps de Lafora.

Les enfants atteints du trouble se développent normalement jusqu’au début de l’adolescence, puis se détériorent et meurent dans la décennie suivant le diagnostic.

« Votre enfant disparaît en quelque sorte en fonction de qui il est », a déclaré Frank Harris, président de Chelsea’s Hope, une organisation à but non lucratif dédiée à la maladie de Lafora. « C’est très similaire à ce que vous verriez avec une victime âgée d’Alzheimer. Imaginez le voir avec un enfant de 16, 18 ou 20 ans. » Sa fille, Kelsey, est décédée à 18 ans.

Au cours des quatre dernières années, Gentry, le chercheur du Kentucky, a dirigé une collaboration financée par les NIH appelée Lafora Epilepsy Cure Initiative, composée de chercheurs aux États-Unis, au Canada et en Europe. Dans les études animales, les scientifiques ont découvert des moyens d’éliminer les corps de Lafora et d’empêcher leur retour.

Dans une expérience révolutionnaire en 2018, Gentry a infusé un nouveau médicament enzyme-anticorps dans le cerveau de souris spécialement élevées pendant sept jours. L’enzyme se trouve dans la salive et l’intestin et décompose les sucres complexes dans les aliments. Les résultats ont été stupéfiants: presque tous les corps de Lafora ont été éliminés et la chimie cérébrale des animaux est revenue à la normale. Les résultats, publiés l’année dernière dans la revue à comité de lecture Cell Metabolism, ont fait naître l’espoir que la thérapie pourrait non seulement arrêter la maladie mais inverser certains des dommages qu’elle cause.

Sur la base des travaux de Gentry, une petite société de biotechnologie, Valerion Therapeutics, a récemment commencé des études de sécurité des médicaments chez les macaques. Mais ce travail ne peut pas être achevé avant que Gentry ne conclue des expériences sur des souris pour déterminer la bonne dose de médicament – des informations qu’il ne pourra pas fournir avant août ou plus tard. Son laboratoire fonctionne à 25% de sa capacité et ses souris sont maintenant trop vieilles; un nouveau groupe doit atteindre le bon âge pour la thérapie expérimentale.

Les chercheurs de Lafora dans d’autres universités de la collaboration de Gentry ont également poursuivi la thérapie génique et les médicaments traditionnels. Encore une autre approche, avec Ionis Pharmaceuticals, implique l’utilisation d’oligonucléotides antisens, qui sont des morceaux d’acides nucléiques conçus pour se lier à l’ARN des cellules – dans ce cas, pour résoudre un problème qui conduit à la production de glycogène anormal.

Gentry et plusieurs autres chercheurs de Lafora ont déclaré qu’il était important de développer différents types de traitements, compte tenu du risque d’échec. En outre, ont-ils déclaré, une combinaison de thérapies pourrait fonctionner le mieux. Ionis, qui a exprimé sa confiance en son médicament, a déclaré que ses recherches n’avaient pas été retardées par la pandémie et que les essais sur l’homme pourraient commencer l’année prochaine.

On ignore si un traitement sera en mesure de restaurer la capacité d’un patient gravement atteint comme Anissa Merriam.

Gentry pense que, même tard dans la maladie, les patients pourront retrouver au moins certaines de leurs capacités. Mais il a reconnu que seuls les essais cliniques fourniraient la réponse.

Jenifer Merriam, qui possédait autrefois une école maternelle, s’est efforcée de donner une vie heureuse à sa fille, en l’emmenant dans des jardins de thé et des festivals japonais et en l’inscrivant à des cours de théâtre et de claquettes. Elle se souvient d’Anissa comme une adolescente très intelligente qui a produit de superbes dessins et avait beaucoup d’amis.

Ces dernières années, les compagnons les plus proches d’Anissa ont été sa famille et les infirmières et thérapeutes qui, avant la pandémie, venaient plusieurs fois par semaine. Les amis de lycée de sa fille ont cessé de visiter il y a des années, une autre perte douloureuse.

« Vous vous réveillez tous les jours et toutes les filles de vos amis sont allées à l’école et font des choses pour adultes », a déclaré Merriam.

En 2018, Merriam a été surpris d’apprendre lors d’une conférence de Lafora que les chercheurs faisaient des progrès significatifs. À leur demande, elle a inscrit Anissa en décembre dernier à une « étude d’histoire naturelle » de la maladie menée dans une poignée d’hôpitaux. Ils sont allés au centre médical Southwestern de l’Université du Texas à Dallas.

Ces études suivent un groupe de personnes pour comprendre comment une maladie se développe et comment la traiter au mieux ou concevoir des essais. À Dallas, Anissa a subi des tests, y compris un électroencéphalogramme et a été invitée à revenir dans six mois. Les chercheurs affirment que l’étude pourrait servir de groupe de comparaison pour les essais, au lieu d’un groupe recevant un placebo, bien que cela reviendra finalement aux autorités de réglementation fédérales.

Lorsqu’une infirmière de l’hôpital a expliqué à Merriam les efforts déployés pour développer des traitements, « je me suis assise et j’ai pleuré », a-t-elle expliqué. « J’ai été condamnée à mort pour ma fille il y a 10 ans et renvoyée à la maison. Ils m’ont donné l’espoir que je n’aurai pas à enterrer ma fille. »

Mais en raison de l’épidémie de coronavirus, les hôpitaux participants ont suspendu l’étude d’histoire naturelle ou l’ont réduite, car les centres médicaux ont gardé les patients non urgents hors de leurs installations pour les protéger contre l’infection. C’est un autre retard qui concerne les chercheurs. Merriam Jenifer craignait que le rendez-vous de sa fille pour la mi-juin soit annulé, mais elle a récemment appris qu’ils auront leur prochain rendez-vous dans un peu plus d’une semaine.

Comme les infirmières et les thérapeutes ne viennent plus chez Merriam à cause de la pandémie, le frère et la sœur de 20 ans d’Anissa aident leur mère à prendre soin d’Anissa. Merriam dort avec un moniteur pour bébé pour s’assurer que sa fille n’a pas de crise ou de détresse respiratoire, ce qui est typique de la maladie.

Pour son 22e anniversaire le mois dernier, Anissa voulait avoir une soirée dansante. Sa mère a accepté mais a insisté sur la distance physique. Alors qu’Anissa dansait sur Michael Jackson et Ariana Grande dans la grande entrée de leur maison, des parents et quelques amis de la famille dansaient à tour de rôle avec elle, à six pieds l’un de l’autre.

« Elle ne pourra peut-être pas danser pour son prochain anniversaire, alors je vais la laisser danser, rire et fêter ses 22 ans », a déclaré Jenifer Merriam. « Nous vivrons aujourd’hui et en profiterons aujourd’hui. »

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