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Pourquoi les chauves-souris ne tombent pas malades à cause des virus qu'elles transportent, mais les humains peuvent

Les chauves-souris sont des pollinisateurs et des épandeurs de graines clés et éloignent les parasites. Crédits: Shutterstock

L’une des premières questions que se posent les scientifiques lorsqu’une nouvelle maladie apparaît est: « D’où cela vient-il? »

De nombreux virus passent des animaux aux humains, phénomène connu sous le nom de « débordement zoonotique« Bien qu’il ne soit pas clair quel animal était à l’origine de la pandémie actuelle de coronavirus, toute l’attention est sur les chauves-souris.

La transmission de virus de chauves-souris pour l’homme, ce n’est pas seulement une chauve-souris qui mord quelqu’un ou lui lèche le sang. (Les chauves-souris ne sucent pas le sang comme elles le font dans les histoires de vampires.) C’est souvent un scénario beaucoup plus complexe qui peut impliquer un hôte intermédiaire.

De nombreux autres animaux sont également connus pour être des dépositaires de maladies humaines. Les rongeurs sont porteurs de la peste, les porcs transmettent la grippe et les oiseaux transportent le Nil occidental virus. Alors, pourquoi les chauves-souris sont-elles si souvent accusées de transmettre des maladies?

En tant que scientifique qui a passé des années à étudier l’évolution des chauves-souris dans plusieurs pays d’Amérique du Sud, d’Amérique du Nord et des Caraïbes, je pense que ces créatures nocturnes sont souvent victimes de désinformation. La plupart des gens ont peur des chauves-souris et il y a une tendance à les connecter à de mauvaises choses.

Chauffer

L’une des raisons pour lesquelles les chauves-souris sont accusées de maladie n’a rien à voir avec la science. Les chauves-souris sont associées à des vampires et à des histoires d’horreur, ce qui provoque la peur et l’incompréhension envers ces créatures volantes.

Les autres raisons sont fondées sur des preuves. Les chauves-souris sont le deuxième ordre de mammifères les plus riches en espèces. Il y a plus de 1 400 espèces réparties dans le monde, sauf dans Antarctique. Ils vivent en milieu urbain et espaces naturels, et ils ont tous le potentiel de transmettre des virus. Les chauves-souris sont aussi des mammifères, et cela la parenté avec les humains les rend plus susceptibles d’être des hôtes de zoonoses que les oiseaux et les reptiles, par exemple.

Certaines espèces de chauves-souris préfèrent vivre en colonies, les unes à côté des autres, créant un cadre idéal pour que les agents pathogènes se propagent entre eux et à d’autres espèces qui pourraient également partager l’espace. Les chauves-souris sont également les seuls mammifères capables de voler véritablement, ce qui leur permet de propager plus facilement des maladies à travers leur guano (excréments de chauve-souris).

Mais ce qui est particulièrement intéressant, c’est leur tolérance aux virus, qui dépasse celle des autres mammifères. Lorsque les chauves-souris volent, elles libèrent une grande quantité d’énergie, ce qui augmente leur température corporelle à 38–41 C. Les agents pathogènes qui ont évolué chez les chauves-souris sont capables de résister à ces températures élevées. Cela pose un problème pour les humains car notre système immunitaire a évolué pour utiliser des températures élevées – sous forme de fièvres –comme moyen de désactiver les agents pathogènes.

Disperseurs de graines

Malgré tous les coups de presse négatifs reçus, ils contribuent positivement à l’environnement et à nos vies.

La majorité des espèces se nourrissent d’insectes, contribuant ainsi à protéger les cultures contre les infestations. Ils sont impliqués dans la dispersion des graines, comme ceux de figuiers et paumes d’argent, et la pollinisation de nombreuses plantes, dont plusieurs commerciales, comme la eucalyptus et agave, qui fournissent des fibres et des boissons naturelles, telles que la tequila et le mescal.

Les chauves-souris ont également été utilisées dans recherche scientifique comprendre évolution adaptative (comment les mutations bénéfiques deviennent courantes dans une population) et comment les écosystèmes fonctionnent. Ils ont également été utilisés dans des études sur vieillissement, cancer, immunité et génie biomimétique.

Et surtout, les chauves-souris pourraient en fait aider à fournir la solution pour COVID-19 et d’autres virus. Les chauves-souris ne tombent pas malades à cause de nombreux virus qui pourraient tuer les humains, et la recherche sur la façon dont les chauves-souris y parviennent pourrait être la clé pour nous aider à lutter contre cela et futures épidémies.

‘Mauvaise réputation?’

Il est clair que les chercheurs du monde entier font tout ce qu’ils peuvent pour signaler l’origine du SRAS-CoV-2. Jusqu’à présent, l’hypothèse la plus acceptée est que le nouveau coronavirus est originaire de chauves-souris. Le génome du virus trouvé chez l’homme est identique à 96 pour cent à celui trouvé en chauves-souris. Mais ces résultats sont-ils rapportés comme ils le devraient?

Pas toujours, du moins du point de vue de la chauve-souris.

Des études scientifiques complexes sont publiées très vite, ce qui est compréhensible compte tenu de l’urgence de cette nouvelle maladie. Cependant, cette précipitation mène à la méfiance, à la confusion et parfois même à la peur et à la haine envers ces mammifères volants.

Dans certains endroits, cette « mauvaise réputation » croissante a conduit à la mise à mort intentionnelle et inutile de chauves-souris au nom de la protection santé publique. Mais cela aurait pu conséquences négatives: déranger les chauves-souris en hibernation provoque une excitation anormale et le stress, ce qui pourrait entraîner la propagation de nouvelles maladies.

Mais même s’il est prouvé que les chauves-souris sont à l’origine de ce virus, elles ne sont pas à blâmer pour le transfert du SRAS-CoV-2 – les humains le sont. Nous détruisons les habitats naturels à une vitesse frénétique; nous tuons des espèces menacées, changeant des chaînes alimentaires entières; nous polluons l’air, l’eau et le sol.

Il est prévu que de nouveaux agents pathogènes qui étaient auparavant enfermés dans la nature entreront en contact avec les gens et se répandront rapidement à mesure que les gens se déplaceront dans le monde. Les gens qui blâment les chauves-souris pour COVID-19 devraient se regarder dans le miroir pour voir si le vrai vampire réside à l’intérieur.


Le Pérou sauve les chauves-souris accusées de coronavirus


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La conversation


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Citation:
                                                 Pourquoi les chauves-souris ne tombent pas malades à cause des virus qu’elles transportent, mais les humains le peuvent (2020, 21 mai)
                                                 récupéré le 21 mai 2020
                                                 depuis https://phys.org/news/2020-05-dont-sick-viruses-humans.html

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