Biotech Afrique- Zhang Yongzhen parle des controverses autour de son travail – Act-in-biotech

OAu cours des dernières années, le professeur Zhang Yongzhen s’est donné pour mission de séquencer des milliers de virus jusque-là inconnus. Mais il sut tout de suite que celui-ci était particulièrement méchant. Le 3 janvier, vers 13 h 30, une boîte en métal est arrivée dans les bâtiments ternes et beiges qui abritent le centre clinique de santé publique de Shanghai. À l’intérieur se trouvait un tube à essai emballé dans de la glace sèche contenant des écouvillons d’un patient souffrant d’une pneumonie particulière. balayer la ville centrale de Wuhan en Chine. Mais Zhang ignorait peu que cette boîte déclencherait également une rafale vicieuse de blâme et d’acrimonie géopolitique digne de Pandore elle-même. Maintenant, il cherche à remettre les pendules à l’heure.

Zhang et son équipe se sont mis au travail, analysant les échantillons à l’aide de la dernière technologie de séquençage à haut débit pour l’ARN, les éléments constitutifs de la génétique virale, qui fonctionnent de manière similaire au fonctionnement de l’ADN chez l’homme. À 2 heures du matin le 5 janvier, après avoir travaillé pendant deux nuits consécutives, ils avaient cartographié le premier génome complet du virus qui a maintenant écœuré 23 millions et tué 810 000 à travers le monde: SARS-CoV-2. «Cela nous a pris moins de 40 heures, donc très, très vite», a déclaré Zhang à TIME dans une interview exclusive. «Ensuite, j’ai réalisé que ce virus était étroitement lié au SRAS, probablement à 80%. Alors certainement, c’était très dangereux.

Les événements qui ont suivi la découverte de Zhang sont depuis devenus controversés. Les crises engendrent des boucs émissaires et le coronavirus n’est pas différent. La réponse étouffante des États-Unis à la pandémie a provoqué une vague de extraits sonores teintés de race, comme le «virus chinois» et la «grippe Kung», alors que l’administration du président Donald Trump cherche à détourner le blâme sur la nation où le pathogène a été identifié pour la première fois. «L’épidémie de COVID a mis en colère de nombreuses personnes au sein de l’administration et a présenté un problème électoral pour le président Trump», a déclaré l’ambassadeur Jeffrey Bader, ancien conseiller principal du président Obama pour l’Asie, lors d’une récente réunion du Club des correspondants étrangers de Chine.

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Lors de la première obtention du génome, Zhang dit qu’il a immédiatement appelé le Dr Zhao Su, chef de la médecine respiratoire à l’hôpital central de Wuhan, pour demander les données cliniques du patient concerné. «Je ne pourrais pas dire que c’était plus dangereux que le SRAS, mais je lui ai dit que c’était certainement plus dangereux que la grippe ou la grippe aviaire H5N1», dit Zhang. Il a ensuite contacté le ministère chinois de la Santé et s’est rendu à Wuhan, où il s’est entretenu avec de hauts responsables de la santé publique lors d’un dîner le 8 janvier. «J’avais deux jugements: d’abord, c’était un virus semblable au SRAS; deuxièmement, que le virus se transmet par les voies respiratoires. Et donc, j’avais deux suggestions: que nous devrions prendre des mesures publiques d’urgence pour nous protéger contre cette maladie; aussi, les cliniques devraient développer des traitements antiviraux. »

Par la suite, Zhang est retourné à Shanghai et s’est préparé à se rendre à Pékin pour d’autres réunions. Le matin du 11 janvier, il était sur la piste de l’aéroport de Shanghai Hongqiao lorsqu’il a reçu un appel téléphonique d’un collègue, le professeur Edward Holmes de l’Université de Sydney. Quelques minutes plus tard, Zhang était attaché pour le décollage et toujours au téléphone – puis Holmes a demandé la permission de publier le génome publiquement. «J’ai demandé à Eddie de me donner une minute pour réfléchir», se souvient Zhang. « Alors j’ai dit ok. » Pendant les deux heures suivantes, Zhang a été enfermé du monde à 35000 pieds, mais Holmes ‘ publier sur le site Virological.org envoyé des ondes de choc à travers la communauté scientifique mondiale.

Au moment où Zhang atterrit à Pékin, sa découverte faisait la une des journaux. Les responsables se sont précipités sur son laboratoire pour demander une explication. «Peut-être qu’ils ne pouvaient pas comprendre comment nous avons obtenu la séquence du génome si rapidement», dit Zhang. «Peut-être qu’ils ne croyaient pas entièrement à notre génome. Donc, je pense qu’il est normal que les autorités vérifient notre laboratoire, nos protocoles. »

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Les critiques de la réponse de la Chine se sont accrochées à la date de publication du 11 janvier comme preuve d’une dissimulation: pourquoi, demandent-ils, Zhang ne l’a-t-il pas publié le 5 janvier, quand il a terminé le séquençage pour la première fois? En outre, le laboratoire de Zhang a été sondé par les autorités chinoises pour «rectification», un terme obscur pour impliquer une certaine malversation. Pour de nombreux observateurs, il semblait que des fonctionnaires furieux se démenant pour étouffer les preuves de l’épidémie punissaient Zhang simplement pour avoir partagé le génome du SRAS-CoV-2 – et en attendant, ralentir la publication de ces informations clés.

Pourtant, Zhang nie les informations des médias occidentaux selon lesquelles son laboratoire aurait subi une fermeture prolongée, et dit à la place qu’il travaillait furieusement pendant les premiers jours de l’épidémie. «De fin janvier à avril, nous avons analysé plus de 30 000 échantillons viraux», explique Fan Wu, un chercheur qui a aidé Zhang à effectuer le premier séquençage du SRAS-CoV-2.

Et, en fait, Zhang insiste sur le fait qu’il a d’abord téléchargé le génome au Centre national américain d’information sur la biotechnologie (NCBI) le 5 janvier – une affirmation corroborée par le date de soumission indiquée sur la Genbank de l’institution gouvernementale américaine. «Lorsque nous avons publié le génome le 5 janvier, les États-Unis étaient certainement au courant de l’existence de ce virus», dit-il. Mais cela peut prendre des jours, voire des semaines, pour que le NCBI examine une soumission, et compte tenu de la gravité de la situation et soutenu par les pressions de ses collègues, Zhang a choisi d’accélérer sa publication au public en la publiant en ligne. (Approché par TIME, Holmes s’est reporté à la version des événements de Zhang.) C’est une décision qui a facilité le développement rapide de kits de test, ainsi que la discussion précoce sur les antiviraux et vaccins possibles.

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Zhang, 55 ans, tient à minimiser la bravoure de ses actions. Mais les enjeux de faire ce qui est juste par rapport à ce qu’on dit est rendu bien plus élevé dans les systèmes autoritaires comme celui de la Chine. Plusieurs médecins dénonciateurs ont été détenus au début de la pandémie. Selon un 3 janvier ordre Vu par le magazine financier respecté Caixin basé à Pékin, la Commission nationale de la santé de Chine, la plus haute autorité sanitaire du pays, a interdit la publication de toute information concernant la maladie de Wuhan, tandis que les laboratoires ont été invités à détruire ou transférer tous les échantillons viraux à des institutions de test désignées. Caixin rapporte également que d’autres laboratoires avaient traité des séquences génomiques avant que Zhang n’obtienne son échantillon. Aucun n’a été publié.

Il est difficile de savoir quelles conclusions tirer. Le Dr Dale Fisher, responsable des maladies infectieuses à l’hôpital universitaire national de Singapour, dit qu’il ne pense pas que tout retard des autorités chinoises était malveillant. «C’était plutôt une vérification appropriée», dit-il. Fisher s’est rendu en Chine dans le cadre d’une délégation de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) début février et a déclaré que les situations d’épidémie sont toujours déroutantes et chaotiques et que les gens ne savent pas quoi croire. «Avoir en fait toute la séquence du génome au début de janvier était exceptionnel par rapport aux épidémies du passé.»

Bien sûr, les craintes de Zhang basées sur le génome viral n’étaient qu’un élément de preuve pour éclairer le processus décisionnel de la Chine, aux côtés de données de santé publique et de rapports cliniques sur des cas spécifiques. Malgré de plus en plus de preuves de transmission interhumaine, y compris des médecins tombant malades, ce n’est que le 20 janvier que la Chine a officiellement confirmé la transmission communautaire. Deux jours plus tard, les 11 millions d’habitants de Wuhan ont été placés sur un blocage des ecchymoses qui durerait 76 jours. Même si l’OMS a publiquement félicité la Chine pour sa transparence, documents internes consultés par l’Associated Press suggèrent que les responsables de la santé ont été frustrés en privé par la lenteur de la diffusion des informations. Une étude conjointe Selon des scientifiques chinois, britanniques et américains, il y aurait eu 95% de cas de moins en Chine si des mesures de verrouillage avaient été introduites trois semaines plus tôt. Deux semaines plus tôt, 86% de moins; une semaine, 66% de moins.

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Pourtant, il y avait une base historique pour le scepticisme quant à la gravité de la maladie virale émergente. Après tout, la dernière pandémie mondiale – l’épidémie de grippe porcine de 2009 – a été beaucoup moins meurtrière qu’on ne le craignait initialement, principalement parce que de nombreuses personnes âgées étaient immunisées contre le virus, ce qui a conduit à critique que l’OMS a été trop hâtive et même trop dramatique en déclarant une pandémie alors que la virologie ne le justifiait pas. «En Chine, même si nous avons eu une très mauvaise expérience avec le SRAS et d’autres maladies, au début, personne – pas même les experts du CDC chinois et du ministère de la Santé – ne prévoyait que la maladie pourrait être si grave», dit Zhang.

Donald Trump n’est pas d’accord. Il a affirmé à plusieurs reprises qu’une action plus rapide de la Chine aurait pu arrêter la pandémie dans son élan. «Le virus est venu de Chine», Trump dit le 10 août. «C’est la faute de la Chine.» Pékin admet que des erreurs ont été commises au départ, mais insiste sur le fait que le blâme repose uniquement sur les fonctionnaires locaux maladroits (qui ont depuis été punis pour ces échecs), tandis que la réponse du gouvernement central a été exemplaire. C’est bien sûr le sien simplification excessive à motivation politique. Des deux côtés, des accusations farouches ont éclipsé la raison alors que les relations sino-américaines atteignent un niveau sans précédent. Alors que les responsables américains ont suggéré que le COVD-19 provenait d’un laboratoire de Wuhan, leurs homologues chinois ont propagé des théories du complot selon lesquelles l’armée américaine est responsable. «Ce n’est pas une bonne chose pour la Chine et les États-Unis d’être impliqués dans cette lutte», dit Zhang. «Si nous ne pouvons pas travailler ensemble, nous ne pouvons rien résoudre.»

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Certains faits sont indéniables. Le premier cas américain a été confirmé le 21 janvier – un homme dans la trentaine qui venait de rentrer de Wuhan dans sa ville natale de l’État de Washington. Le Japon a confirmé son premier cas de coronavirus un jour plus tard et a signalé le nombre d’infections le plus élevé au monde au début de l’épidémie, avant de maîtriser la situation. Aujourd’hui, les États-Unis ont 16407 cas par million d’habitants contre 462 au Japon. Partout dans le monde, les nations autoritaires et démocratiques ont à la fois bien et mal géré la crise.

Pour sa part, la communauté scientifique mondiale a relevé le défi, travaillant au-delà des frontières nationales pour faire progresser compréhension de la maladie, y compris des collaborations inestimables entre virologues chinois et occidentaux. Auparavant, l’épidémie la mieux décrite en termes de génétique virale était l’épidémie d’Ebola en Afrique de l’Ouest en 2014. Ensuite, environ 1 600 génomes ont été cartographiés sur trois ans, fournissant des informations sur la façon dont les virus se déplacent entre les sites et accumulent les différences génétiques comme ils le font. Mais pour le SRAS-CoV-2, suivant le génome initial de Zhang, les scientifiques ont cartographié environ 20 000 en trois mois. La surveillance génomique permet aux scientifiques de retracer la vitesse et la nature des changements génétiques, avec des ramifications pour les taux d’infection et la production de vaccins et d’antiviraux. «Le dépistage génomique à très grande échelle peut évaluer si des mutations de résistance se sont produites et, si elles se produisent, comment elles se propagent dans le temps», explique Oliver Prybus, professeur d’évolution et de maladies infectieuses à l’Université d’Oxford.

Pour Zhang, il faut désormais se concentrer sur la compréhension des interactions entre les agents pathogènes et l’environnement. Au cours du siècle dernier, un nombre démesuré de nouvelles maladies virales sont apparues en Chine, notamment la grippe asiatique de 1956, le SRAS de 2002 et le H7N9 de 2013. Zhang attribue cela à l’écologie diversifiée et à l’énorme population de la Chine. De plus, alors que l’économie chinoise était en plein essor, ses habitants ont commencé à voyager partout à la recherche de travail, d’éducation et d’opportunités. Selon le Banque mondiale, près de 200 millions de personnes se sont déplacées vers les zones urbaines d’Asie de l’Est au cours de la première décennie du 21e siècle. En Chine, 61% de la population vivait dans des zones urbaines en 2020, contre seulement 18% en 1978. Cela rapproche étroitement des agents pathogènes inconnus et des personnes sans défenses naturelles. «Les personnes et les agents pathogènes doivent être en contact [for outbreaks]», Dit Zhang. «Si aucun contact, pas de maladie.»

À mesure que l’urbanisation s’intensifie, les flambées de maladies pathogènes ne feront que devenir plus courantes. L’atténuation, dit Zhang, vient d’une compréhension plus approfondie des virus, afin que nous puissions cartographier et prédire avec précision ceux qui sont susceptibles de se propager dans les populations humaines. Tout comme les satellites ont rendu les prévisions météorologiques infailliblement fiables, Zhang pense que la science détient la clé pour prédire les épidémies virales avec une précision similaire à celle avec laquelle nous prévoyons maintenant les typhons et les tornades. «Si nous ne tirons pas les leçons de cette maladie», dit Zhang, «l’humanité en souffrira une autre.»

Écrire à Charlie Campbell à charlie.campbell@time.com.

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