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  • La réserve indienne de Rosebud, dans l’État américain du Dakota du Sud, prévoit de ramener le bison américain dans environ 11300 hectares (28000 acres) de prairie sur la réserve.
  • Au cours des cinq prochaines années, des groupes tribaux travailleront avec le WWF et le département américain de l’Intérieur pour libérer jusqu’à 1500 bisons dans la chaîne de buffles de Wolakota, ce qui en ferait le plus grand troupeau appartenant à des Amérindiens en Amérique du Nord.
  • Le peuple Lakota de Rosebud a un lien permanent avec le bison, ou buffle, et les dirigeants du projet disent qu’en plus de l’importance symbolique du retour des «parents» des Lakotas sur leur terre, le troupeau contribuera à créer des emplois, restaurer la vigueur écologique du paysage et contribuer à la conservation de l’espèce.

Jeune garçon vivant dans la réserve indienne Rosebud du Dakota du Sud, Wizipan Little Elk se souvient de la première fois qu’il a vu un troupeau de buffles. L’expérience a enflammé une passion, et à l’âge de 19 ans, il a décidé de faire «quelque chose de significatif» pour le buffle.

Little Elk a quitté la maison pour aller à l’université de Yale et à la faculté de droit de l’Arizona, avant un passage en tant que fonctionnaire nommé au ministère de l’Intérieur (DOI) sous l’administration Obama. Son parcours l’a ensuite conduit chez lui en 2011 pour occuper le poste de PDG de la Rosebud Economic Development Corporation (REDCO).

Pendant des décennies, les chefs des Lakota et d’autres tribus amérindiennes des grandes plaines d’Amérique du Nord ont rêvé de ramener le buffle dans leur patrie. Maintenant, Little Elk et les habitants de Rosebud sont sur le point de réaliser cette vision, avec le premier buffle qui sera remis en liberté cet automne. Le plan initial est de libérer plusieurs centaines de buffles donnés par le biais du DOI Initiative de conservation des bisons sur environ 3 400 hectares (8 500 acres) de terrain. La vision plus large de REDCO est de travailler avec le WWF, le DOI et la Tribal Land Enterprise, qui gère les terres de la réserve, pour remplir environ 11 300 hectares (28 000 acres) avec 1 500 bisons. Un troupeau de cette taille serait le plus important appartenant à des Amérindiens en Amérique du Nord.

«Il s’agit d’une continuation de tout un tas de travail et de sacrifices que les gens avant nous ont faits», a déclaré Little Elk à Mongabay. « Nous réalisons simplement ce dont d’autres personnes ont rêvé. »

Buffalo à Badlands National Park, Dakota du Sud. Image de Day’s Edge / WWF-US.

L’histoire et la mythologie tribale des Lakota Sioux sont si intimement tressées avec le buffle qu’il est difficile de distinguer où l’un se termine et où commence l’autre. Les Lakota et les buffles étaient autrefois les mêmes personnes vivant à Wind Cave, au bord des Black Hills, selon l’histoire de la création de la tribu. Et les conteurs parlent d’une grande course autour des Black Hills, lorsque les habitants des plaines ont réconcilié leurs différences avec le buffle. À partir de ce moment, les Lakota disent que les buffles ont donné leur viande et leurs peaux pour les aider à survivre.

Au 19e siècle, des traités visant à protéger les terres amérindiennes ont été conclus entre les tribus et le gouvernement américain, mais ils ont été rompus alors que la marée des colons blancs et européens se déplaçant vers l’ouest prenait de l’ampleur. Des conflits qui couvaient depuis longtemps ont débouché sur les «guerres indiennes» des années 1870. À cette époque, les dirigeants américains en sont venus à considérer la mort du buffle comme la clé de l’expansion du pays naissant. Parallèlement à ce qui équivalait à une campagne génocidaire pour forcer les tribus amérindiennes à réserver, les primes offertes aux chasseurs de buffles ont conduit au massacre de dizaines de millions de buffles, également appelés bisons américains (Bison bison), qui n’est plus que de quelques centaines.

« Comme notre terre a été volée, le buffle a été la première victime », a déclaré Little Elk. L’objectif était de «détruire littéralement la source de nourriture, l’approvisionnement et les moyens de subsistance des Amérindiens».

Photographie de 1892 d’un tas de crânes de bisons d’Amérique attendant d’être broyés pour engrais ou charbon de bois. Image de Chick Bowen via Wikimedia Commons (Domaine public).

Alors que le buffle s’évaporait des prairies, les tribus des plaines ont perdu l’ancre de leur existence et avec elle leur mode de vie nomade à la suite des grands troupeaux.

Aujourd’hui, les bisons risquent peu de disparaître complètement. Peut-être 400 000 vivent dans l’ouest des États-Unis et au Canada, principalement dans des ranchs privés. Mais la pureté de l’espèce est menacée. La plupart des bisons vivants sont porteurs de gènes provenant de bovins domestiques. Comme des souches génétiquement pures ont été poussées dans des coins de plus en plus petits de l’ouest de l’Amérique du Nord, leur existence a été mise en doute. Aujourd’hui, des réserves comme Rosebud ont commencé à jouer un rôle de plus en plus important dans la survie de l’espèce, offrant un refuge aux bisons de sang pur lorsqu’ils deviennent trop nombreux sur les terres gérées par le DOI. Des dirigeants comme Little Elk voient le retour comme une sorte de retour aux sources.

« De notre point de vue, ce sont nos proches », a-t-il déclaré. « Nous sommes liés à eux. »

Aujourd’hui, cependant, ce sont surtout les bovins, et non les bisons, qui paissent dans les prairies de nombreuses réserves. Les politiques du Bureau des affaires indiennes ont conduit au partage des terres visant à soutenir le bétail domestique, ce qui a conduit les propriétaires fonciers à enchaîner des chaînes de baux de cinq ans pour les parcelles disparates.

« Notre terre était devenue tellement fractionnée », a déclaré Monica Terkildsen, une membre d’Oglala Lakota vivant dans la réserve de Pine Ridge du Dakota du Sud et une liaison de la communauté tribale avec le WWF. «Nous avons vraiment perdu la capacité de contrôler nos terres.»

En revanche, le projet de ramener le buffle à Rosebud commencera par un bail de 15 ans. Terkildsen voit ce terme comme une plate-forme beaucoup plus stable pour le développement économique, l’importance culturelle et la restauration écologique que les dirigeants du Gamme régénérative de buffles et réserve faunique de Wolakota, comme on le sait, espérons encourager.

«Nous avons de l’espace, nous avons de l’herbe et nous avons de l’eau», a-t-elle déclaré. « C’est notre économie sur ces réserves, l’herbe ou le pâturage. »

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