Biotech Afrique- Opinion | Même mes semis de fraises ont un virus – Act-in-biotech

OSLO – La feuille d’une plante est son visage. Si vous connaissez bien une plante, vous pouvez différencier la faim de la soif, la maladie de l’haleine, la vigueur de la torpeur, tout cela grâce à l’apparence de sa feuille. La tomate s’enroule lorsque vous les arrosez; les feuilles de patate douce tachent de jaune pour exiger du magnésium. Près de mon bureau sont assis des centaines de visages de plantes, et je les fouille tout au long de la journée, en espérant que l’un me donnera une raison de quitter ma chaise.

En mars, j’ai décidé que mon printemps et mon été à la maison (et l’automne?) Seraient le moment idéal pour recréer le jardin abondant de mon enfance. Les graines de jardin sont ridiculement bon marché: vous pouvez ranger un approvisionnement à vie de carottes dans la paume d’une main – sans l’eau, le soleil et l’attente, bien sûr. Maintenant, des dizaines de cartons d’oeufs, une graine par puits d’oeuf, tapissent mes rebords de fenêtre et mes comptoirs. Les vieilles tasses à café agissent comme des pots pour les plus grandes variétés, et j’ai planté la collection de dé à coudre de ma grand-mère avec des graines d’oignon, juste pour voir si elles pouvaient prendre.

À l’heure actuelle, beaucoup éclatent à la racine, mais ils doivent rester à l’intérieur une semaine de plus, jusqu’à ce que le dernier frisson nocturne ait disparu.

Chaque matin, je regarde à travers mes plantes pour voir ce qu’elles ont accompli pendant la nuit. De minuscules semis travaillent sans relâche pour construire un échafaudage pouvant supporter deux feuilles temporaires, les cotylédons. Naïvement verdoyants, ils se déploient comme mon journal du matin, fragiles et recyclables, faisant des affirmations qui ne dureront pas.

Ce n’est qu’après que la première vraie feuille a émergé, sa forme unique à son espèce, que je peux être sûr de quoi. Les lames de pois sucrés s’empilent comme des tiddlywinks, les carottes ont des plumes et les haricots verts volent des cerfs-volants papetiers verts.

Hier, je me suis réveillé pour trouver quelque chose d’inhabituel: une feuille sur un fraisier était verte d’un côté et jaune transparente de l’autre. Cette seule brochure arlequin, pas plus grosse que mon ongle, signifie que mon semis de fraise a été infecté par un virus.

Les symptômes sont diagnostiques, car un virus infecte une plante de la même manière qu’un virus infecte un être humain: il viole la cellule et détourne sa machinerie biochimique, puis reprogramme cette machinerie pour reproduire le virus tout en négligeant ses fonctions normales.

Chez l’homme, les cellules nerveuses infectées par Poliovirus arrêtez d’envoyer les signaux qui font bouger les muscles. Cellules végétales infectées par Caulimovirus négligent leurs chloroplastes, les panneaux solaires de la cellule; ils perdent leur pigment vert et les tissus entiers pâlissent maladivement lorsque l’infection se propage, en aval dans le xylème. À mesure que le virus se multiplie, de plus en plus de feuilles deviennent inutiles. La fabrication de fleurs, de fruits et de graines prend du retard pour rester simplement en vie et, du point de vue d’un agriculteur, la récolte est ruinée.

À l’abri d’un virus, je suis obligé d’en affronter un autre. J’ai beaucoup de choix devant moi, aucun n’est simple.

Je pourrais détruire l’individu infecté, mais les fraises sont notoirement difficiles à cultiver à partir de graines. Des mois de soins soigneux n’ont donné que quatre plants, et il est trop tard pour recommencer. De plus, je ne suis pas convaincu que le virus tue ma plante, car elle semble par ailleurs en bonne santé – elle peut récupérer et même porter des fruits.

Là encore, un puceron pourrait propager le virus de la fraise à mes radis et pommes de terre. Les trois cultures pourraient finir en ruine si je n’agis pas.

Dois-je prendre des mesures strictes et subir le revers maintenant? Dois-je continuer et risquer l’épave totale plus tard? Ou peut-être que toute la maison a été infectée pendant des semaines et peu importe ce que je fais.

Les enjeux semblent élevés, mais ils ne le sont pas; Je n’essaierai pas de soutenir ma famille depuis ma récolte, comme le font de nombreuses personnes dans le monde. Le maïs tendre, par exemple, qui représente 30 pour cent de l’approvisionnement alimentaire annuel en Afrique subsaharienne, est sensible à un Mastrevirus. Il est connu sous le nom de virus des stries de maïs en raison des lignes pâles qu’il tire sur une lame infectée; un champ frappé prend un aspect de velours côtelé froissé. le première épidémie a été signalé en Afrique subsaharienne en 1901; depuis lors, des épidémies régulières ont anéanti jusqu’à un tiers de la récolte totale de la région.

Nous ne fabriquons pas de vaccins pour les plantes, bien qu’il existe des preuves que l’acquisition d’une infection virale pourrait aider à se défendre contre d’autres. Il existe un remède contre le virus de la strie du maïs, même s’il a été rejeté par une grande partie du monde. Une variété transgénique de maïs développé en 2007 immunisé, mais l’interdiction des organismes génétiquement modifiés l’a mis hors de portée de la plupart des petits exploitants. Avec les plantes, comme avec les gens, les gouvernements ont un puissant mot à dire sur ceux qui sont (et ne sont pas) fournis avec les outils pour lutter contre les maladies.

Les agriculteurs africains utilisent de nombreuses autres méthodes pour lutter contre les épidémies, et elles impliquent toutes un travail supplémentaire et des choix difficiles.

La cicadelle – nom général de plus de 20 000 espèces d’insectes – propage le virus d’une plante à l’autre. Il mord dans une tige, boit la sève et passe à la suivante. La distanciation agricole minimise les dégâts, car elle augmente la distance que doit parcourir une cicadelle. Différentes cultures peuvent être plantées à l’intérieur et entre les rangées de semis de maïs; les champs sont également aspergés d’insecticide et désherbés méticuleusement. Au premier signe d’infection, les plantes malades sont piratées du champ, avec tout le reste poussant dans un rayon de 16 pieds. L’espoir est appliqué et la chance est demandée et une vigilance constante est requise.

Il existe un autre moyen de mettre fin à une pandémie de maladie des stries de maïs, mais cela implique de laisser le virus suivre son cours et, fondamentalement, de laisser le monde brûler.

Après que l’infection se soit manifestée, il reste encore des points chauds de santé et de promesses dans un champ de débris pourris. Juste à l’extrémité de la tige centrale en croissance de chaque plante, se trouve une collection de cellules magiques qui cherchent l’inconnu; ce sont les cellules souches d’origine qui ont donné leur nom à toutes les autres. Le tissu entourant ces cellules est stérile et exempt de toute infection, et peut être gratté et planté pour faire pousser une nouvelle plante saine. Avec soin et travail, une agricultrice peut collecter des cellules souches de chacune des plantes infectées puis s’éloigner, brûlant le champ infesté de virus jusqu’au sol derrière elle.

La combustion nécessite un feu sans commune mesure, un feu alimenté au diesel et au kérosène; elle doit aiguiller les flammes tout au long d’une nuit, puis la suivante. Ce n’est qu’après que l’eau bouillira du sol humide que les feuilles infectées brûleront et anéantiront le virus à l’intérieur.

Après que la fumée se soit dissipée, l’agriculteur peut reconstruire son champ en dorlotant les cellules souches survivantes de la catastrophe. Des sillons retravaillés attendent l’apparition d’une pousse, et une nouvelle génération de cicadelles affamées jette un coup d’œil par les bords – du point de vue de l’œil-de-lame, le monde entier recommence. L’espoir est appliqué et la chance est demandée, et la pluie tombe, ou pas, et le soleil brille trop peu ou trop, et une vigilance constante est requise. À deux centimètres sous le sol, des centaines et des milliers d’embryons de maïs attendent le signal qui leur indique qu’il est temps de réessayer.

J’ai déplacé mes quatre plants de fraises aux quatre coins de ma maison; ils sont aussi éloignés les uns des autres et du reste de mes semis que possible. Pendant mes pauses café, je marche d’une plante à l’autre, à la recherche de pucerons trop petits pour être vus; Je recherche sur Internet des photos de feuilles infectées, essayant de prédire l’inconnaissable. Je passe ma journée à essayer de me concentrer sur des choses normales comme le déjeuner et la lessive. Mais si je suis honnête avec moi-même, la seule chose que je fais vraiment est d’attendre.

A. Hope Jahren est professeur de géobiologie à l’Université d’Oslo et auteur de «L’histoire de plus: comment nous sommes arrivés au changement climatique et où aller d’ici» et les mémoires «Lab Girl».

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