Biotech Afrique- Ils ont survécu à des siècles d’attaques d’éléphants. Maintenant, le changement climatique tue ces baobabs emblématiques – Act-in-biotech

  • Une sécheresse qui a duré plusieurs années en Afrique australe, exacerbée par le changement climatique et la surutilisation de l’eau par l’industrie, a poussé les éléphants dans le parc national de Mapungubwe en Afrique du Sud.
  • Ici, ils se déchirent dans les babobabs centenaires du parc pour pénétrer dans l’intérieur humide.
  • Alors que les babobabs ont évolué pour tolérer les dégâts occasionnels des éléphants et bénéficier des éléphants mangeant leurs fruits et dispersant les graines, les dégâts causés en période de sécheresse sont importants et souvent mortels pour les arbres.
  • Les éléphants, pour leur part, n’ont plus de marge de manœuvre: ils sont coincés entre le changement climatique, la destruction de l’habitat et le braconnage.

Des bruits de grattage remplissent les nuits à Mapungubwe, un parc national au confluent des rivières Limpopo et Shashe, où les frontières du Botswana, du Zimbabwe et de l’Afrique du Sud se rencontrent. Des familles d’éléphants déchirent sans relâche l’écorce des baobabs anciens, grattant leurs défenses sur les arbres et creusant profondément dans leurs noyaux pour extraire l’intérieur fibreux et riche en humidité.

Une promenade à travers le parc national révèle que des dizaines de ces arbres géants ont été gravement endommagés, beaucoup ont laissé des trous béants dans leur tronc. Le biotechnicien Stephen Khosa des parcs nationaux sud-africains (SANParks) a récemment terminé une étude sur le baobab (Adansonia digitata) mortalité. Sur les 501 arbres enquêtés entre 2005 et 2020, écrit-il dans un mail, 6% sont morts. Selon une étude de l’African Journal of Ecology, le taux de mortalité typique des populations de baobabs se situe entre 1,1 et 3,7%.

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Le plus grand baobab du parc national de Mapungubwe, en Afrique du Sud. En 2010, aucun éléphant n’a été endommagé sur cet arbre. Image de Nathalie Bertrams pour Mongabay.

Les décès de baobabs à Mapungubwe sont attribués aux dégâts causés par les éléphants et à d’autres facteurs connexes, comme une sécheresse pluriannuelle qui a commencé en 2015 et, peut-être, le captage des eaux souterraines par l’exploitation minière à proximité immédiate du parc.

Cependant, le véritable taux de mortalité pourrait être beaucoup plus élevé. Il y a une incertitude considérable dans les résultats de l’enquête: Khosa a confirmé dans un e-mail qu ‘«il y avait un écart de suivi important dans ce projet entre 2009 et 2020».

A. digitata sont des arbres résistants: les baobabs matures ici dans les parties nord du Limpopo ont un âge moyen compris entre 300 et 500 ans; le plus ancien spécimen d’Afrique date de 2500 ans. Jens Gebauer, de l’Université allemande des sciences appliquées Rhin-Waal, la qualifie de «l’une des plantes les plus impressionnantes pour faire face à la sécheresse en raison de sa grande capacité à stocker l’eau dans ses énormes troncs. Cela permet au baobab de pousser dans des régions très sèches et de faire face à la sécheresse et à la chaleur. »

Les arbres peuvent absorber jusqu’à 80% de leur volume dans l’eau, les grands arbres pouvant stocker jusqu’à 140 000 litres (37 000 gallons).

Mapungubwe n’est pas un parc national ordinaire. En plus d’une abondance de faune, c’est un site du patrimoine mondial de l’UNESCO et une ressource archéologique vitale, qui abrite la seule peinture d’art rupestre de San connue d’un rhinocéros et l’une des pièces les plus connues de l’art africain précolonial, un or statue de rhinocéros. Le Royaume de Mapungubwe (900 à 1300 de notre ère) faisait partie d’un réseau commercial qui s’étendait jusqu’en Inde et en Chine. L’ivoire et l’or d’ici étaient échangés contre de la porcelaine et du verre.

Les baobabs de Mapungubwe ont permis d’enregistrer l’ascension et la chute du royaume. Un record climatique de 1000 ans de la région a été développé en analysant les valeurs isotopiques du carbone des baobabs. De cela, nous savons que vers 1300, une grave sécheresse a détruit la base agricole du royaume. Mapungubwe a été abandonnée et sa remarquable civilisation s’est déplacée vers le nord, ce qui est aujourd’hui le Zimbabwe.

Alors que cette sécheresse du XIVe siècle était due à une fluctuation naturelle des régimes pluviométriques, la sécheresse actuelle est liée au changement climatique dû aux émissions anthropiques de gaz à effet de serre et à la surexploitation des ressources en eau. L’Afrique australe subit une grave sécheresse depuis 2015, affectant fortement sa population et sa faune.

Une analyse de la sécheresse en 2018, dirigée par Friederike Otto de l’Institut du changement environnemental de l’Université d’Oxford, a conclu que «la probabilité d’un événement comme la sécheresse observée en 2015-2017 a été multipliée par 3,3 (1,4-6,4). Contrairement à d’autres analyses de la sécheresse dans d’autres parties de l’Afrique, c’est un résultat très clair, le changement climatique anthropique ayant considérablement augmenté la probabilité qu’une telle sécheresse se produise. »

Corli Wigley-Coetsee, écologiste de la savane et de l’unité de recherche aride de SANParks, a déclaré que les ressources en eau de la rivière Limpopo étaient surutilisées et sous-protégées: à côté des opérations d’extraction de diamants et des mines de charbon à ciel ouvert et souterraines, au moins 23 permis de prospection pour les mines de charbon ont ont été accordées près du parc national, certaines dans la zone tampon, exacerbant la pénurie d’eau dans le parc.

Elle souligne également que dans le système écologique de la zone de conservation transfrontalière proposée du Grand Mapungubwe, des frontières comme la rivière Limpopo ne sont plus une barrière aux éléphants: la rivière s’assèche souvent.

Lis: Une étude révèle que les éléphants plantent des arbres et jouent un rôle important dans la structure forestière

Éléphants creusant dans un baobab dans le parc national de Mapungubwe, Afrique du Sud. Image de Nathalie Bertrams pour Mongabay.
Éléphants creusant dans un baobab dans le parc national de Mapungubwe, Afrique du Sud. Le professeur Jens Gebauer dit: «En général, les baobabs ont une grande capacité de récupération. Cependant, avec des dommages aussi graves, ils ne peuvent pas faire face. » Image de Nathalie Bertrams pour Mongabay.

Les populations d’éléphants du Botswana et du Zimbabwe subissent une pression importante de la sécheresse, de la surpopulation et du braconnage, et sont donc en mouvement. Le Botswana abrite à lui seul 130 000 éléphants. Beaucoup trouvent refuge dans le parc national de Mapungubwe.

Avec leurs intérieurs riches en eau, les baobabs font partie de l’attrait du parc pour les éléphants. Le processus naturel des éléphants creusant dans ces arbres ne cause généralement pas de dommages durables. Les baobabs ont une capacité unique parmi les arbres à récupérer leur écorce et leurs tissus, explique David Baum de l’Université du Wisconsin-Madison, qui étudie les arbres depuis plus de 30 ans. «Les baobabs coexistent avec les éléphants depuis des millions d’années, ce qui explique probablement pourquoi ils ont développé une remarquable capacité de repousse», dit-il.

Les baobabs ont évolué pour tolérer les dégâts occasionnels des éléphants et bénéficier des éléphants mangeant leurs fruits et dispersant les graines, dit Baum. Mais en période de grave pénurie d’eau, lorsque les éléphants exploitent trop les arbres, un baobab finira par s’effondrer. Certains repoussent tout simplement. Mais si les dommages structurels sont trop graves, l’arbre peut mourir.

Selon l’écologiste sud-africaine du baobab Diana Mayne, la recherche suggère que le manque de précipitations, les extrêmes climatiques et les fluctuations météorologiques affectent le plus négativement les baobabs même lorsqu’ils ne sont pas creusés par des éléphants. «Les baobabs sont vulnérables à l’embolie induite par la sécheresse, semblable à une embolie due à une thrombose ou à une crise cardiaque chez l’homme», dit-elle.

Les éléphants sont des êtres complexes, sensibles, intelligents et émotionnels répondant aux changements induits par l’homme dans leur environnement. Hennie Lötter, du Département de philosophie de l’Université de Johannesburg, spécialiste de l’éthique de la conservation des éléphants, affirme que les humains ont une obligation morale distincte de garantir leur épanouissement. Dans un article récent, il écrit: «Nous avons conquis environ 90% des habitats des éléphants et ce faisant, nous avons considérablement réduit leur nombre par rapport au grand nombre d’éléphants vivants il y a seulement 200 ans. »

Selon le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, les températures en Afrique australe pourraient augmenter de 5 à 6 ° C (9 à 10,8 ° F) d’ici la fin du siècle. Les sécheresses graves feront régulièrement partie de l’avenir de la région, affectant à la fois les baobabs et les éléphants.

Les éléphants n’ont plus de marge de manœuvre: ils sont coincés entre le changement climatique, la destruction de l’habitat et le braconnage. Pour Lötter, la sauvegarde de l’espace pour leur épanouissement est liée à la santé des écosystèmes plus larges de l’Afrique australe et au-delà. «Nous ne pouvons garantir l’épanouissement des éléphants que si nous garantissons simultanément le bien-être des autres membres de la biosphère mondiale», dit-il, «et le bon fonctionnement de la biosphère mondiale elle-même.»


Citation

Lötter, H. P. (2016). Les humains en tant qu’interacteurs professionnels avec les éléphants dans une communauté mondiale. Journal of Global Ethics, 12(1), 87 à 105. est ce que je:10.1080 / 17449626.2016.1150319

Tristen Taylor est une Journaliste, chercheur et universitaire sud-africain. Il est National Geographic Explorer et chercheur associé à l’Unité d’éthique de l’environnement du Département de philosophie de l’Université de Stellenbosch.

Nathalie Bertrams est une journaliste et photographe primé. Elle est National Geographic Explorer et membre de la Fondation Robert Bosch et du Earth Journalism Network.

Image de la bannière: Éléphant creusant un baobab dans le parc national de Mapungubwe, en Afrique du Sud, pour se rendre à l’intérieur riche en humidité. Depuis au moins 2015, il y a eu une sécheresse prolongée en Afrique australe. Image de Nathalie Bertrams pour Mongabay.

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